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從演算法到晶片都做,耐能在美中台三地打造AI半導體創業新局

賀大新攝影

「談到台灣邊緣智慧代表,絕對不可能不提到劉俊誠的耐能。」深獲科技部長陳良基肯定,甚至積極推薦引入台灣資金參與投資的 Kneron,早在 2015 年,Google 剛宣布正在做 TPU 的時候就已經在加州聖地牙哥成立。

對於人工智慧運算的最後一哩路,不同於許多一開始圍攻資料中心深度學習演算加速晶片的新創,劉俊誠早看清雲端AI晶片市場終究會是大公司之間的遊戲,除了需要營造出生態系,還需要大量投入在產能與系統建置上。早在 2016 年 4 月就完整提出以 AI +IOT+雲端軟硬整合解決方案的概念,並提出自家設計、低功耗、體積小(只有主流產品的 1/40 )並擁有自主開發演算法的神經網絡處理器(Neural Processing Unit, NPU)一系列智慧產權,作為終端設備推論應用快速、安全的完整解決方案。

Kneron耐能智慧董事長劉峻誠
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這樣的解決方案,吸引了大批著名投資人搶著投資,包含由阿里巴巴創業者基金與中華開發資本領投,高通、奇景光電、紅杉資本的投資,後續更引來香港首富李嘉誠旗下的維港投資 (Horizons Ventures),繼投資 Siri 與 DeepMind 等知名人工智慧新創後,首度出手投資半導體團隊。更在中央電視台的創業英雄匯節目中,被投資者估值 10 億人民幣打破節目成立以來的最高估值紀錄。

相對其他邊緣智慧的新創後起之秀,耐能的融資總額並非特別高,分佈在聖地牙哥、台北、深圳與珠海的團隊人數也並非特別驚人,但因為發展得早,Kneron 能從諸如百度、騰迅、格力、華碩甚至搜狗這些不同的合作者收到更多可用以調教人工智慧演算法的訓練數據,加上自主開發的演算法,與硬體業者的合作關係,可如蘋果(Apple)提供一整套的軟硬整合服務。「能夠先取得數據的優勢,讓耐能不像其他小孩仍是白紙,耐能已經擁有初階能力,可以減少訓練的時間成本。」劉俊誠說。

劉峻誠認為,未來處處有AI,像是智能門鎖、手機、掃地機器人、冷氣、冰箱、無人機等,都會是潛在領域。自主開發的演算法,讓耐能提供 NPU 的同時,可以隨影像、語音、圖片辨識等應用情境不同,重組其演算法甚至壓縮模型,不但比對手有更高的整合彈性,也可滿足離線環境中,輕量化、低功耗、快速開發的智慧產品需求。從算法做起,到授權晶片設計,耐能也將在今年五月正式發布自家的第一顆 AI 系統單晶片,內含自身打造的 NPU 可協助降低 CPU 與 GPU 對卷積神經網路運算的大量負載,滿足目前多數機器學習應用的終端需求。

Kneron耐能智慧董事長劉峻誠
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畢業於成大、取得加州大學洛杉磯分校博士,曾在諾基亞、晨星、三星、高通都工作過的劉峻誠,從高通離開創業就是看準邊緣智慧市場勇敢投入,「邊緣智慧晶片的運用就不一樣,每個產業就像是不同的蛋糕。」正透過與戰略夥伴的合作,深耕垂直產業應用的耐能,將瞄準智慧家居、智慧安防和智能手機等 3 大領域。與大陸數家獨角獸相比,看似估值不是最高的耐能,卻對接下來有著豐厚利益收入但充滿巨大風險的人工智慧市場有滿滿自信,「為了在這個市場中找到生存空間,利基很重要」劉峻誠說,耐能以規格優異的完整產品線,讓不同廠商可以快速開發需要高度軟硬整合,要求體積更小、功耗更低的解決方案。「我們很像是萬金油,可以滿足不同廠商的需要。」劉峻誠笑著說。

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James Huang
數位時代技術主編

《數位時代》創新長兼技術主編、酷品頻道負責人。讀過點書、創過點業,目前在數位時代打雜,有時也替創業小聚上工,寫點碼、寫點文證明自己還活著。

最近偏好旅行文學和飲食書寫,也歡迎各界拍打餵食中外鹹甜好味、科技酷玩意與單品咖啡。