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Facebook十億美元買下這家新創,竟然是為了實現「意念操控」?

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編按:一手腦機介面技術,一手AR技術,Facebook這筆收購將成為其虛擬實境業務的重要助攻。9月24日(2019)消息,美國當地時間週一,Facebook宣佈將收購腦機介面(BCI)新創企業CTRL-Labs,以開發一種可以與其他設備直觀連接的腕帶。

CTRL-Labs成立於2015年,具體來說,它是一家腦機介面(brain-computer interface,簡稱BCI)控制介面的服務商,主要為AR/VR和機器人研發神經介面。去年,該公司獲得由Alphabet和亞馬遜等公司投資的2800萬美元的A輪融資。今年2月,該公司再次獲得了第二筆2800萬美元的融資,由Alphabet領投。

被Facebook收購後,CTRL-Labs將會被併入Facebook旗下的「現實實驗室(Reality Labs)」,該實驗室主要從事虛擬實境和虛擬實境應用的相關研發。目前,Facebook並未透露任何交易細節,但外媒CNBN表示,這筆交易很有可能達到10億美元。隨後,Facebook發言人聲稱:收購價格將低於這一預測價格。

CTRL-Labs:能藉由接觸皮膚實現遠端控制

CTRL-Labs的創始人兼CEO Thomas Reardon可不簡單,今年49歲的他,在高中時就已開始攻讀MIT研究生水準的數學和理科課程。同時,他還加入微軟參與開發了Internet Explorer網路瀏覽器。

CTRL-Labs創始人兼CEO Thomas Reardon。
智東西

幾年後,有著哥倫比亞大學神經科學博士學位學術背景的他,和神經科學家Patrick Kaifosh共同成立了CTRL-Labs。實際上,CTRL-Labs和其他研發腦機介面技術的公司有著略微的不同。一直以來,CTRL-Labs都計畫藉由採用一種入侵性較小的方法,來監控用戶手腕上的各種神經元訊號,並將這些訊號轉換為數位訊號。

基於此,CTRL-Labs研發了一個名為「Ctrl-kit」的開發套件,它配備了一個可穿戴肌電圖(electromyogram,簡稱EMG)設備。該設備如同一個智慧腕帶,其內置了羽量級皮膚感測器,能夠藉由16個電極來測量並捕捉人們手腕上的神經元訊號,隨後用AI演算法來區分每個神經的單個脈衝,特別是由大腦到手部肌肉的神經脈衝。同時,該設備還能將人們的意念轉換為行動,透過藍牙將資訊無線傳輸到電腦和智慧手機。

要說不足的是,該設備會受到軟體機器學習模型的準確性,以及接觸皮膚緊密程度的限制。而在軟體方面,CTRL-Labs為Ctrl-kit的軟體發展包配套了JavaScript、TypeScript工具鏈和預先構建演示素材,能夠讓使用者更好地瞭解硬體的功能。

此前,CTRL-Labs曾演示過一個虛擬鍵盤,它允許使用者用手指在桌面上敲擊以輸入資訊,並將每只手指與關節的位置、運動相應地映射到電腦並輸出資訊。

Facebook:將BCI技術更快地用於消費產品中

「這樣的技術有可能在21世紀的世界中,開拓新的創造可能性,並讓人們重新構想19世紀的發明。」針對這筆收購,Facebook AR / VR副總裁Andrew Bosworth認為,腦機介面技術是人們未來在VR/AR中的互動方式,並將進一步改變人們的聯繫方式。

與此同時,Andrew Bosworth還表示,在CTRL-Labs加入Facebook Reality Labs後,他們將會進行大規模地開發和構建腦機介面技術,並將其更快地用於消費產品中。Facebook計畫將CTRL-Labs的技術融合到自身的AR技術中,無疑是對其AR眼鏡等研究的一次重要助攻

早在2017年,Facebook就開始推進AR專案技術研發。當時,該公司推出了一項腦機介面技術,能藉由檢測人們大腦中的訊號,將思想轉換實際文本顯示在螢幕上。直到今年7月,Facebook再次公開了其腦機介面專案的最新研究成果。

在CTRL-Labs加入Facebook Reality Labs後,他們將會進行大規模地開發和構建腦機介面技術,並將其更快地用於消費產品中。
Neurable

研究人員在AR眼鏡上構建出了一個大腦—電腦系統,它能在無需將晶片植入人類的大腦皮層的情況下,迅速地讀取人類在大腦中構思的單詞和詞組。而這也採用了一種叫腦皮層電圖 (ECoG)的技術,這項技術能夠直接從大腦暴露的表面記錄大腦皮層的腦機介面訊號。為了驗證這項技術的效果,Facebook邀請了一批志願者來進行測試實驗。在志願者回答測試問題的過程中,研究人員藉由訊號跟蹤大腦負責語言和說話的區域,並根據人類發聲器官的運動學將這些資訊解碼成句子。

最後研究表明,該系統解碼生成和感知這兩類語言的準確率分別高達61%和76%。而Facebook希望系統能達到的即時解碼速度為每分鐘100個單字,1000個單字的詞彙量以及低於17%的單詞錯誤率。

雖然,這一結果與Facebook最初計畫的目標還存在一定的差距,但無論如何,這一技術進展將對那些因受傷或患有神經退行性疾病(如阿爾茨海默病和慢性創傷性腦病)而無法正常溝通的患者來說,具有重要的意義。

腦機介面技術的三種突破方向

不難看出,在這一年中,關注腦機介面技術的話題層出不窮,在它廣受關注的背後,是人們試圖用意念控制現實的美好願景。而腦機介面領域中的「玩法」也是十分多樣,目前主要分為侵入式、部分侵入式和非侵入式三種方式。

顧名思義,侵入式就需要往人們的大腦植入神經晶片和感測器等外來設備,而部分侵入式則需要將那些設備植入到顱腔內、灰質外。最後,非入侵式則有腦波圖(EEG)、功能性磁共振成像(fMRI)等類型,它們能透過腦波帽接觸頭皮的方式,間接獲取大腦皮層神經腦機介面訊號。而最近的不斷湧現出的腦機介面技術新進展,均是圍繞著三種類型實現的突破。

今年7月,除了Facebook公開其腦機介面的最新技術成果,「狂人」馬斯克和他旗下的腦機介面公司Neuralink又延燒討論了一陣子,其最新的腦機介面突破性新進展備受人們關注和熱議。 (明年開始人體實驗!馬斯克腦機介面重大突破,已能讓猴子用腦控制電腦

馬斯克稱,Neuralink已經用機器人對動物進行了至少19次手術,並將柔性「線(threads)」組成的電路植入到動物的大腦中,使得動物能夠用大腦控制機器,而這一成功率大約有87%。

馬斯克稱,Neuralink已經用機器人對動物進行了至少19次手術,並將柔性「線(threads)」組成的電路植入到動物的大腦中,使得動物能夠用大腦控制機器,而這一成功率大約有87%。
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再往前至6月,卡內基梅隆大學與明尼蘇達大學的研究人員使用非侵入式腦機介面,開發了一個能用意念控制連續追蹤電腦游標的機械手臂。(非侵入腦機介面新突破!用意念控制電腦游標,連續追蹤效果提升5倍

研究人員們將傳統的非侵入式腦機介面學習能力提升了近60%,還將連續追蹤電腦游標的能力提升了5倍以上。不僅讓機械手臂即時連續地操縱電腦游標,其效果還幾乎接近人們直接用手操控滑鼠游標的體驗。

腦機介面領域尚有較大成熟空間

實際上,從上個世紀90年代起,人們就開始研究如何用意念來遠端地操控物體。而近年來不斷頻出的新技術進展,也意味著腦機介面來到了一個新的發展階段。不可否認,腦機介面技術的研究不僅複雜,且十分具有挑戰性。除了Facebook、CTRL-Labs和Neuralink之外,還有眾多NeuroPace、Neurable,以及國內的的BrainCo等公司都在不斷加大在腦機介面領域的研發投入。

雖然,目前腦機介面技術的發展給人們帶來了很大的想像空間,但其實這項技術還未真正地成熟。

目前腦機介面技術的發展給人們帶來了很大的想像空間,但其實這項技術還未真正地成熟。
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不可忽視的是,腦機介面將面臨著十分重要的問題,不僅僅是對人體實驗和研究潛在的風險,還是對人類腦聯網的網路安全問題,都是這項技術在未來進一步發展、成熟,甚至是落地的進程中需要思考和解決的。但也相信,在不遠的將來,人們也許不僅能實現用意念控制電腦游標和打字那麼簡單,還能用意念操控生活的各方面,徹底解放人們的雙手,給人們的生活方式帶來重大變革

本文授權轉載自36氪,作者:韋世瑋

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