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解密矽谷最神秘公司!美國中情局得力助手,有望年底挟十億美金營業額IPO

Heisenberg Media via Flickr

Palantir一直都是矽谷最神秘的公司之一,據傳該公司曾利用數據技術,協助美軍找到伊斯蘭恐怖組織首腦賓拉登可能的藏身處,並分析阿富汗境內的炸彈分布樣態,降低美軍的死傷人數。

這間「戰功彪炳」的公司,客戶範圍從聯邦調查局(FBI)、中央情報局(CIA)到美國海軍陸戰隊和空軍等政府組織,十分特別。更讓人驚訝的是,現任執行長,竟然還只是個和電腦科學背景毫不相干的社會學博士!

911事件促成Palantir的誕生,以《魔戒》水晶球命名賦預見未來之意

亞歷山大.卡爾普(Alexander Karp)為Palantir的共同創辦人,他與夥伴彼得·泰爾(Peter Thiel)曾經是史丹佛大學的法學院同學,當時的泰爾同時也是兆元級企業Paypal的創辦人。2001年,九一一事件發生,恐怖組織使社會人心惶惶,卡爾普與泰爾在某次聊天後,共同產生開發網路反恐軟體的想法。2004年,僅得到三位投資者的Palantir正式成立。

執行長阿歷克斯·卡爾普(Alexander Karp)。
截圖自YouTube

Palantir主要的業務,是將零散的數據蒐集起來,將其整合並加以分析,解釋過去並預測未來。Palantir的命名其來有自,由於卡爾普的初衷是希望能夠藉由數據、梳理事務的邏輯,以利打擊網路恐怖組織,因此公司名字是以《魔戒》當中,能預見未來的水晶球命名,含有「預見未來之意」的隱喻在其中。

《魔戒》水晶球。
電影《魔戒》劇照

遭各方抨擊為「政府爪牙」,其爭議形象讓投資方卻步

然而毫無相關背景的卡爾普,與存在著高風險的業務性質,讓卡爾普起初的融資行動屢屢失敗。但在被轉介給CIA的創業投資機構In-Q-Tel後,從2005年至2008年,CIA都是該公司唯一客戶。自2009年起,Palantir才開始與其他政府機構合作。2010年,Palantir的客戶組成大都是政府機構,私人公司寥寥可數。

Palantir為美國政府完成大量的情報工作,卻也引發一系列的質疑。《彭博社》稱Palantir分析大量的私人數據卻能不受監督,是「可怕的政府爪牙」。2011年,一名美國國家安全局(NSA)員工Edward Snowden就曾經揭露,該機構對全美國民的電話通訊進行大規模的監控,而為其分析數據的Palantir首當其衝,被認為是《老大哥》(The Big Brother)中的政府間諜。

卡爾普似乎不受此影響,並表示Palantir的技術是建立在保護隱私和人民自由之上,公司本身並無蒐集或使用任何數據,資料的使用僅限於與客戶的合作當中。

Palantir曾破解達賴喇嘛電腦上來自中國的間諜軟體,並阻止來自巴勒斯坦自殺炸彈客的攻擊。雖然應用廣泛,但該公司也坦承,長久以來並未營利,2018至2019年,虧損約5.8億美元,2020年上半年淨虧損近1.65億美元,儘管Palantir的估值很高,但極具爭議性的形象,也導致如可口可樂和美國運通(American Express)等投資者卻步。

Palantir總營收年底有望破10億美元,欲打造新產品擴大客群

儘管如此,Palantir的潛力仍不容小覷,2019年,該公司營收來到7.29億美元,較去年同期上漲24%;接著在2020上半年,總營收來到4.8億美元,較去年同期則上升49%,並在年底有望突破10億美元,卡爾普也表示,Palantir正在打造其他產品,以擴大客戶族群,增加業務範疇。

Palantir的模式非常特別,由於卡爾普本身並不信任行銷團隊,因此公司內部並無銷售部門。同時身為社會學博士的卡爾普也認為,矽谷的工程師知道如何寫軟體,卻不了解何謂社會的公平正義,而Palantir正是為了實現此目標而存在的。

這樣一間猶如國防承包商的公司,內部風氣卻十分自由,Palantir公司的會議室地上散落著飛鏢,也非常歡迎員工帶著自家寵物去上班,而員工大多選擇穿著印有Palantir字樣的自家品牌服裝,並透過內部頻道,聆聽卡爾普對於道德和馬克思主義的心得。卡爾普則每天必定練習氣功、游泳及冥想,在他辦公室的櫥櫃內,甚至有20副相同款式的泳鏡。

儘管在2014年,卡爾普曾說:「公司只要上市一分鐘,它的競爭力就降低了。」但Palantir仍即將於9月23日(台灣時間9月24日),以私募股份的方式公開上市,並有望成為今年美股最大IPO。Palantir的未來走向,是否真將與國防業務分道揚鑣,還有待後續觀察。

責任編輯:文潔琳、蕭閔云
參考資料:ForbesVoxBuck-Fifty MBASuccess StoryCNBC

文授權轉載自數位時代,作者:邱品蓉

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