創業新聞

專訪 i-Ctrl Pro 開發團隊艾法科技:如何從代工邁向 MIT 智慧家庭品牌?

群眾觀點

炎炎夏日渾身大粒汗、小粒汗,回到家前幾分鐘拿起手機,隨手一滑便開好家中冷氣——這樣的智慧家庭體驗,不用花大錢也能享受到。2016 年,台灣團隊「艾法科技」曾集資開發出一款名為 “i-Ctrl” 的智慧家庭遙控器,該產品接連榮獲 2018 台灣精品獎、2019 台北國際電腦展 “Bset Choice Award”、2020 年德國設計獎等獎項肯定。

2020 年夏季更再度集資推出全新升級版 “i-Ctrl Pro”,根據第一代產品贊助者的使用回饋,以及團隊累積 27 年的生產技術與紅外線資料庫優勢,要帶來更精準流暢的智慧家庭體驗。

台灣在地起家的 IoT 品牌有何優勢?升級後的 i-Ctrl Pro 與第一代產品有何不同?跟著《群眾觀點》的訪談腳步,聽聽艾法科技團隊怎麼說。

艾法科技 2020 年最新升級推出的 i-Ctrl Pro 已集資超過 150 萬台幣。
FlyingV

群眾集資提案愈挫愈勇,跟產品使用者直接互動

公司位於高雄的艾法科技早期專做 ODM (Original Design Manufacturer),品項以遙控器為主, 合作廠商訂單來自世界各國,多少曾聽聞歐美團隊透過「群眾集資」讓好點子實現的故事,但若問及何時開始對群眾集資「很有感」?

要從 5 年前的一場座談聊起。2015 年 Meet Taipei 創新創業嘉年華, 台灣女性生理用品「月釀杯」提案者凡妮莎在活動現場分享集資心路歷程,讓艾法科技團隊留下深刻印象。

「雖然月釀杯這個產品跟我們無關、一開始聽到也不曉得它是什麼,但聽完介紹我們就記住了『群眾集資』這件事。」其中的創新與艱辛令人感佩,「當這類女性生理用品在世界上已經很普及、台灣卻還沒有的情況下,月釀杯是透過群眾集資的管道去發聲、突破法規限制。」

因緣際會在心中種下了嚮往,2016 年初,艾法科技從群眾集資的「觀察者」轉為「提案者」角色,以一款台灣發明專利的電池量測器登上群眾集資平台 flyingV,試圖為乾電池回收延伸出的環保議題提供解方——過往曾有媒體報導指出,台灣回收的廢電池經檢測後發現有將近 3 成電量尚未用盡,但一般人肉眼判斷只會知道「電池裝上去不能用」、並不曉得電池裡「還剩下多少電量」,因此該款電池量測器主打「不需額外供電就能檢測電池剩餘電量」,仍有少許電力的乾電池無需急著丟,有機會再應用到耗電量較小的產品 (例如鬧鐘) 上。

然而艾法科技首次提案並沒有成功,該款電池量測器以 5 萬多台幣的集資金額達標失敗作結。同年夏天團隊調整好再出發,在 flyingV 推出 i-Ctrl 成功集資約 75 萬台幣。歷時 4 年收集使用者心得回饋、調整與升級產品,2020 年同樣在 flyingV 發起集資的 “i-Ctrl Pro” 目前金額已超過 150 萬台幣,躍為艾法科技 3 次集資經驗裡成績最好的一次——如此走來,步步都是學習。

「以往我們做 ODM 其實很難直接對到使用者,產品使用的回饋都不會直接到我們這邊。」 集資金額從最初的 5 萬、75 萬成長到 150 萬,若不是打通了開發團隊與市場的直接交流,艾法科技自己也不會知道,一款家用導向的智慧遙控器,竟然還能應用在醫院的重症加護病房裡

「當時我們想不通呀,醫院到底跟我們的產品有什麼關聯?(笑) 後來就知道護理師遇到的情境是,只要病患家屬一來,他們就可以遙控打開燈和視訊鏡頭,方便家屬視訊探病。」,同一產品對應到不同使用情境,也曾有民宿業者用 i-Ctrl 來遙控冷氣達到節能省電的效果,避免冷氣運轉聲音太安靜而出門忘了關。

艾法科技

適用範圍更廣、學習距離更近,i-Ctrl Pro 智慧體驗再升級

回到居家層面上,舉凡台灣家庭常見的冷氣、電扇、吸頂燈、音響、機上盒、掃地機器人等,只要是原有支援紅外線功能的電器產品,都可以用 i-Ctrl 來一次整合遙控,再也不煩惱何時又弄丟了哪一支遙控器。

「你可以把這個裝置想像成⋯⋯,它是在服務一個家人共用的空間,可以去照顧好什麼人、什麼時間待在這個空間裡,他想要擁有什麼感覺。」

平常拿起實體遙控器需朝著家電「嗶」一聲感應開關,i-Ctrl 採 360 度設計則可免去方向限制、以近距離學習訊號自動記憶。考量到市售家用冷氣大多「有除濕功能,但不會偵測房間濕度自動開關」,2020 年最新升級的 i-Ctrl Pro 更新增溫度和濕度感測器,無論是出門後電視忘記關、想讓房間冷氣在室內達到某一溫 / 濕度時自動開啟,透過專屬 App 連動 i-Ctrl Pro ,就能滿足遠距排程開關的需求。

假如想再擁有更「懶人」的智慧體驗,你甚至也無需點開 App,拿起手機說句「嘿 Siri,把冷氣調到 26 度」就搞定。除了第一代就有支援的 Google Assistant、Amazon Alexa 語音助理外,本次在 flyingV 集資的 i-Ctrl Pro 亦結合 Apple Siri、中華電信「i 寶貝」智慧聲控服務,同時考量到 iOS 與 Android 系統慣用者的需求,軟硬體都是由艾法科技自行開發、整合與維護。

艾法科技

以服務累積信任,不讓 IoT 產品成為孤兒

「還有一個蠻特別的例子是,贊助者直接跑到公司來跟我們說,他上班時會很擔心家中寵物,所以有這個產品 ( i-Ctrl ) 的需求。」一問之下才知道,原來是該名贊助者養有一隻金剛鸚鵡,而鳥類天生無汗腺構造不易散熱,飼主為降低金剛鸚鵡中暑的機率,希望有一款方便遠端遙控家中冷氣的工具,讓愛鳥能隨時處於舒適室溫。

也曾有長年住在國外的贊助者,因擔心高雄家裡昂貴傢俱和樂器擺久了會受潮發霉,想嘗試用 i-Ctrl 控制房間冷氣、維持一定的溫度和濕度,卻不曉得如何一一設定。當時艾法科技團隊想了想,「他不太會操作,剛好我們公司也在高雄,我們就到府服務。」

這般「阿莎力」的行動力並非一時熱血,而是 i-Ctrl 不斷進化的一大動力。艾法科技團隊透露,每當有贊助者提到「某某廠牌家電遙控器沒有在 i-Ctrl 支援的清單裡」時,他們會試著借來該款遙控器研究、分析紅外線訊號,設法將「不適用」的家電型號加進來變成「可以用」,以積極解決問題的行動和贊助者搏感情、交朋友。

「因為我們本身不是委外、也不是第三方,可以短短幾天很快就把訊號分析好加到產品裡,把遙控器還回去。而且大部分人都願意借我們遙控器!(笑)」艾法科技團隊補充,「你可以想見這整個過程會需要很繁瑣的管理跟維護,假如是國外輸入進來台灣的產品,就很難做到這樣程度的售後服務——當代理商覺得市場沒利潤、選擇不做而離開台灣時,這些 IoT 產品就很容易變成孤兒,找不到人了。」對艾法科技而言,以產品本身延續顧客互動、品牌信任感的長期價值累積,重要性遠大於短期買賣的獲利。

最「台」的紅外線資料庫,現有家電變聰明

以台灣家庭使用端的考量則是,艾法科技自建的紅外線資料庫可以涵蓋到最廣的本土家電廠牌範圍,即使是相對冷門型號也有機會對應適用。以冷氣為例,台灣市面上除了日立、大金、Panasonic 等知名日系品牌,尚有華菱、良峰、大欣、萬士益、冰點、寶島牌等眾多台灣品牌,不被列在中國 IoT 產品的雲端資料庫內——「為了一個 IoT 產品而把家中電器全換過一輪」,對一般人來說畢竟是不切實際的想像。也因此,i-Ctrl Pro 產品訴求相當好理解:幫助民眾整合現有紅外線電器的遙控功能,順利升級到智慧家庭時代的生活體驗。

近年 「智慧家庭 (Smart Home)」在台灣走得慢,不外乎是市場龍頭都在美國,例如 Amazon 有 Alexa、Google 有 Google Home,智慧家庭的語音控制系統開發還是以英語系為主,而中文語音系統較成熟的中國又有雲端資安疑慮, 使得現階段對大多數台灣人而言,智慧家庭生活似乎還很遙遠。

艾法科技分析台灣發展智慧家庭的瓶頸,其一是物聯網概念本身在溝通上就難以簡要描述, 「就像如果你走進一間家電門市,你看到電視不會去問店員『這是什麼』,你可能會直接看廠牌、尺寸、價格、畫面效果等,但如果是物聯網產品,一提起這個關鍵字,可能銷售人員會不曉得從何介紹起。」

艾法科技總經理倪文祿。
群眾觀點

「再來就是,台灣本土開發 IoT 的品牌真的很少!」 艾法科技團隊受訪時表示,在意 MIT 的消費者會對中國品牌有疑慮,「事實上很多貼牌、模板組起來的產品你不見得容易看得出來,我們因為群眾集資 (提案) 的關係跟贊助者互動,才了解到原來民眾會有這些想法跟擔心。」

不畏前路,做一個台灣原生的智慧家庭品牌

「像這次集資有很多人來問:『你們是不是中國的產品?』、『你們是陸資品牌嗎?』,艾法科技是非常少數在台灣自己建立起來的,路很辛苦,但還是很堅定往前走,因為我們的目標其實就是根基於台灣、做一個台灣原生的智慧家庭品牌——這是我們蠻引以為傲,而且也想持續走的路。」

艾法科技總經理倪文祿坦言,當台灣「代工王國」時代輝煌不再,如何將工廠端的硬底實力結合自有品牌推向幕前,是台灣中小企業普遍會遇到的難題。「早期台灣製造業有廉價的勞動力,我們可以用比較低的價格幫各國做代工,但隨著時間推移,這個角色慢慢轉向中國、越南等,公司營運就開始會面臨很大的挑戰⋯⋯」。

2020 年初,艾法科技以 i-Ctrl 榮獲德國設計獎肯定。
艾法科技

倪文祿認為,「其實最重要的還是在於,你怎麼讓你的產品被人家知道? 台灣大部分的公司運作還是以研發製造為主,一個產品面對市場如何包裝、行銷讓大家知道,企業就需要有開放的心態,對這一環有更多了解。」2020 年初甫獲得德國設計獎肯定的艾法科技,堅信「群眾集資」是傳產轉型起步的絕佳管道,而每一次來自贊助者的真實想法與分享,也將繼續灌溉著這支土生土長的「IoT 台灣隊」,在國際舞台上拼出佳績。

本文授權轉載自群眾觀點,作者:Jie

延伸閱讀

Meet創業之星