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誰造就了Google Maps奇蹟?論產品「搶占先機」之重要

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編者按:對用戶未來行為模式的精準預判,是Google地圖當年取得成功的先決條件;一旦找到了方向,Dream Big,要大膽設想市場的終局;僅僅有前瞻性和願景還不夠,認準了就必須全力投入,這樣才有可能占得先機。

你還記得上次迷路是什麽時候嗎?

相信你已經想不起來了。在如今這樣一個移動互聯網十分發達的時代,「迷路」成為了一件很久遠的事情。

即便是前往一個陌生的國家,下了飛機之後,你也不需要當地人的指引,就能暢行無阻-今天你只需一個地圖APP,就能根據導航提示去往目的地。大規模應用的導航和地圖繪制技術極大地改變了人們尋找目標位置的方式,人們已經能自然而然地用地圖來尋找酒店、餐廳、學校,找到一切他們希望找到的地方。

Google地圖是我們生活中不可或缺的導航工具之一。
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回想15年前,這幾乎是不可能完成的任務。

今天我們之所以能夠享受到這麽方便快捷的服務,有一家互聯網巨頭公司在背後起到了關鍵性的作用。

Google Map的出生:從0到10億月活的產品奇蹟

十幾年前,Google公司的兩位創始人Larry PageSergey Brin預想到了未來人們尋找地理位置的方式,並為此投入了難以計數的人才、精力和資金資源,推動了整個移動地圖服務的行業發展,才最終帶給我們今天所享有的卓越地圖導航體驗。

今天,Google地圖已經是一款擁有超過10億月活用戶的電子地圖服務產品。在Google地圖中,人們可以查詢全世界的城市政區和交通地圖、含有商業訊息的向量地圖、不同分辨率的衛星照片,以及大部分城市街道的街景實況。無論是一個普通的用戶,還是一個對地圖服務要求很高的商業公司,Google地圖都能滿足你。

作為Google地圖項目的深度參與者,Bill Kilday在十幾年間見證了這款產品從誕生到崛起的全過程。他將見聞和親身經歷匯聚成了《谷歌方法》一書,詳細介紹了Google地圖背後的故事,我們也能從中窺探到谷歌公司在打造一個10億月活產品的過程中所經歷的挑戰,所做出的選擇,以及背後的思考。

招攬英才,平台資源不設限

Google並不是世界上第一家給用戶提供電子地圖服務的公司,Google地圖的前身實際上是一款由Keyhole公司研創的軟件。

Keyhole由John Hanke創立於1999年,後於2004年被谷歌收購。在收購交易達成後,John Hanke(日後成為谷歌地圖項目負責人)、Bill Kilday(曾任Keyhole 的市場營銷總監),以及Keyhole公司的其他27名員工一同加入了Google。

在Google提出收購的邀約之前,Keyhole的業務才剛剛有些起色。從1999年到2004年的5年時間裏,Keyhole從一個名為CTFLY的演示程序起家,逐漸組建和擴充團隊,努力克服資金短缺問題,推出了可供B端和C端用戶使用的產品 Earth Viewer(虛擬地球軟件),以及可創建和共享地理信息的協作應用程序KML(Keyhole Markup Language,一種標記語言),並憑借良好的運行速度和出色的體驗打敗了同類競品 Esri,贏得了第一批客戶。

到了2004年,Google一口氣收購了兩家地圖機構,一家是Keyhole,另外一家是一個從雪梨一套公寓中走出來的4人團隊,名為Where2Tech。2004年秋天,Keyhole和Where2Tech兩個團隊合併,Google為他們提供了力所能及範圍之內近乎無限的資源,同時向他們提供了一個重要的保密信息:用戶在Google搜索框裏輸入的所有搜索查詢中,有25%與地圖有關。

25%的搜索量意味著一個異常廣闊又亟待開拓的市場-用戶在地理資訊服務方面的需求遠遠沒有得到滿足,在Google「讓整個物理世界的訊息也變得可被搜索」的願景下,大力發展電子地圖服務的計劃勢在必行。

把目標定得再大一些

加入Google不久後,Bill Kilday問過Google兩位創始人一個問題:「如果展望一下前景,從現在起一年後,Keyhole是創造1000萬美元的收入好呢,還是獲得1000萬用戶好?」

考慮到當時Keyhole的成績,這其實已經是一個相當大膽的目標了。當時雙方為Google收購Keyhole的交易方案制定的目標,就是Keyhole要獲得50萬用戶。Google向兩位創始人提起的數字,已經是支付條件目標的20倍。

但令人意外的是,Larry Page笑著回答說:「我認為你們應該把目標定得再大一些。」

Larry Page笑著回答說:「我認為你們應該把目標定得再大一些。」
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直到數年之後,Bill Kilday才終於理解了Larry Page的這句話,以及Keyhole為什麽會被收購:Google啟動了一項有關地球的「登月計畫」,想要改變用戶在地球上找路的方式,而 Keyhole團隊則將成為這個登月計畫的核心。

既然是「改變用戶在地球上找路的方式」,那麽區區1000萬用戶又算得了什麽,Larry Page和Sergey Brin的意圖再明顯不過:Google地圖要服務地球上所有能連接互聯網的用戶,這才是真正的改變世界

處事低調的Google創始人Larry Page,相當具有野心。
每日頭條

整個地球的數據

2005年2月中旬,經過數月的研發和調試,Google準備向大眾正式發布Google地圖網頁端產品。這個產品包括:

  1. 一個快速、流暢、基於瀏覽器的地圖

  2. 一個龐大的航拍和衛星圖像數據庫

  3. 一個能搜索最新地理數據的、更為全面的Google搜索

三個功能模塊中,航拍和衛星圖像是最難實現的,因為Google當時沒有自己的衛星航拍系統,必須向可以拍攝衛星圖像的公司Digital Globe購買數據庫服務。

當時作為計畫負責人的John Hanke覺得,如果Google可以為地球上200個人口最多的城市提供最新的衛星圖像,就已經非常不錯了。但購買這200個城市的衛星圖像所需要的資金總價高得驚人:300萬美元。

如果能拿到這筆預算,他們就可以把地圖航拍和衛星數據庫在原有基礎上擴大3倍,而之前的數據庫整整耗費了Keyhole五年的時間才建成。所以,在聽到300萬美元這個價格後,John Hanke又驚又愁-他不確定Google管理層是否會批準這筆預算。

然而,當John Hanke和團隊拿著幻燈片向管理層申請預算時,Sergey Brin卻反問他們:「為什麽這麽少?這是他們的全部數據嗎?」

Sergey Brin自己已經算過,知道這個預算對應的並不是一個全量的數據庫。

Google的數據採集工程師Daniel表示,這就是Google地圖所需要的全部數據了。Digital Globe的整個數據庫還包括了大洋中央的一些偏僻島嶼,非洲、澳大利亞及南極洲的一些人口稀少的地區,甚至撒哈拉沙漠等地方的衛星圖像,總共大概有8000萬平方公里。但對於Google地圖而言,從性價比來看,其實並沒有必要買下這部分衛星圖像。

Google兩位創辦人執意讓團隊買下了整個數據庫,這讓Daniel和John都目瞪口呆。事實上,此前只有美國軍方購買了Digital Globe的整個數據庫,但兩位Google創辦人堅持己見,寧可大手筆投入,也要把產品做到盡善盡美。

最終,Google以數百萬美元的價格獲得了Digital Globe所有的衛星圖像,成功覆蓋了全世界所有地方,甚至包括了整個非洲、拉丁美洲,以及亞洲和南極洲最偏遠的地區。

突破限制,打造卓越產品

作為第一個可以在瀏覽器中使用的網上全球地圖,帶有衛星圖像功能的Google地圖新版本一經上線就大獲成功。發布一周後,當時還是Google高管的Marissa Mayer向全公司發了一封郵件,宣布這是Google歷史上最成功的產品發布,甚至遠遠超過了之前的Gmail的發布。

但Google並未因為產品取得初步成功就停滯不前,而是立馬開始進一步探索Google地圖的其他功能。

Google Map不斷優化開發,包含道路封閉動態,或是商家資訊、當地的社區活動等。
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網頁地圖制作的全民運動

Google地圖的第一個正確選擇,就是免費公開了地圖產品的API。

Google地圖發布後,除了收到了各大媒體和用戶的讚譽外,很多網站開發人員和軟件工程師也向他們表示希望可以用自己的數據創造獨特版本的Google地圖,供人們使用。於是Google免費公開了地圖產品的API並放棄了用戶上傳數據的使用權,從而掀起了一場網頁地圖制作的全民運動。

就這樣,犯罪統計數據地圖、得克薩斯州清潔煤擬議項目地圖、顯示洛杉磯警察施暴事件的地圖、以及自行車交通事故地圖等無數個基於谷歌地圖的混搭地圖如雨後春筍一般冒了出來,各種數據都可以在Google地圖上快速流暢的顯示,並且能和用戶產生交互。

這還成功催化了幾十個價值數百萬、甚至數十億美元的企業的誕生。

比如,YelpZillow(房產交易平台)、Trulia(房地產搜索引擎)、Hotels.com(好訂網),以及後來的Uber和Lyft等LBS(基於位置的服務)新創企業都是Google地圖的受益者。可以說,Google地圖的成功直接推動了整個LBS類型產業的發展,對之後的行業有相當深遠的影響。

Google地球

對於一個基於網頁瀏覽器的地圖而言,Google地圖已經相當優秀了,但電子地圖服務的一些功能,比如流體速度,三維地形和建築物,測量、註釋地圖等GIS工具以及導入和導出數據集等,都是網頁版的Google地圖所不具備的。於是谷歌在Earth Viewer的基礎上增加了一些功能,優化了交互頁面和用戶體驗,發布了一款應用並將其命名為Google地球(Google Earth)。

僅有功能上的強大還不夠,Google兩位創辦人特意下了一個指示:Google地球將會免費向用戶開放,因為與多賺幾千萬美元相比,他們寧願為用戶和世界做一件了不起的事情。

等到Google地球正式發布後,用戶對它表示了熱烈的歡迎。僅在發布後的第一天,Google地球就被下載了45萬次。由於每次安裝就要下載一個28M的文件,Google地球的下載和使用率甚至對Google由數千台服務器組成的基礎設施造成了嚴重的負面影響。

Google地球也得到了媒體的極高評價,有報導曾形容它是「軟件歷史上最好的免費下載軟件之一」。

另外,Google地球還意想不到的起到了救災的效果。由於Google地球具有一個常見且有用的功能:將光標移動到屏幕上的任意位置,軟件會返回這一位置的緯度、經度和海拔。於是當卡崔娜颶風在2005年8月襲擊美國路易斯安那州東南部的沿海地區時,Google地球再次派上了用場。

依靠這個功能,美國海岸警衛隊可以依據受困人員報告的地點,直接在Google地球中確定他們所處的緯度、經度和海拔,並精確到米。這直接破解了先前警衛隊能接到求救電話卻找不到受困人員位置的難題,從而拯救了新奧爾良數百人的生命。

Google地球這款產品的推出,讓Google在地圖服務的技術聲譽與社會聲譽上都站上了新的高峰。

Google街景

前面提到,Larry Page的長遠目標是讓物理世界也可以被搜索。早在2004年,他就開始向工程主管盧克·文森特灌輸Google街景的早期概念。在Page的設想中,這個計畫就是在城市的街道上拍攝視頻,然後創建連續的帶狀水平圖像,並從這些圖像中提取數據(例如地址),以使其可被搜索。

文森特帶著Larry Page交給他的任務開始了探索,並將Google街景項目一手做大。他先是招募了7名工程師和17名實習生,合作建造了第一輛Google街景車原型,拍攝了第一批圖片,並開發了「電腦視覺管道」應用程序。

而後,在2005年夏末,文森特團隊成功捕捉了美國加州山景城和帕羅奧圖街道的第一個數據集,還設法將其整合到了Google地圖中,做了一個演示版。等到2006年夏天,文森特已經招募了12名全職工程師,並重建了包括相機、汽車和處理工具在內的整個系統。

Google在街景項目的營運上也是不吝投入。為了拍攝更多的街道,Google重金買下了Stanley自動駕駛汽車公司。Google和Stanley團隊共同設計了更簡潔的第二代Google街景汽車,並在2007年底收集了100萬英裏街道的道路圖像資訊。今天,Google公司已逐漸把Google街景計劃擴大到了全世界的各大城市。

當時Google看起來極為燒錢的投入,在今天又一次顯示出他們的前瞻性:無論是在電腦視覺的數據收集上,還是在其他方面的研究上,Google街景的價值都毋庸置疑。2017年,李飛飛領導的史丹佛大學視覺研究室,甚至利用Google街景圖像中的各社區的汽車類型和位置數據,對社區的各項人口統計指標做出了預測,相較於傳統的社區調查優勢顯著。

Google在街景項目的營運上不吝投入許多資源、全力開發。
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Google地圖再進化

由於Google地圖的大獲成功,賈伯斯也主動與Google公司合作,在初代iPhone上提供了Google地圖應用服務。在2007年的蘋果發布會上,賈伯斯現場演示了怎樣使用Google地圖應用向星巴克的咖啡師訂4000杯拿鐵。他還把Google地圖切換到衛星模式,帶領觀眾用iPhone「環遊世界」,良好的演示效果再次引爆了Google地圖的使用率。

在iPhone推出後的18個月內,蘋果手機設備上的Google地圖使用率超過了所有其他電腦和手機上使用率的總和。這也使得最初John Hank在Keyhole融資PPT中看似非常荒謬的設想-在一個口袋大的設備上訪問豐富的交互式地圖,成為了現實。

此後,Google又開展了一系列的措施確保谷歌地圖的領先地位。2008年,Google從微軟手中贏得了「地球之眼1號衛星」的使用權,並用它來採集圖像;同樣是這一年,Google開始著手開展地面實況項目,用自己採集的街景數據制作地圖,擺脫了對商業地圖數據公司的依賴;此後Google還發布了一款地圖制作工具,鼓勵用戶自行參與地圖的制作,從而構建一個地球動態實時監測系統;Google甚至用5億美元收購Skybox Imaging衛星公司,從此Google也能夠發射自己的地球監測衛星。

從這些操作也可以看出來,Google地圖無疑是一個相當燒錢的項目,但在這件事情上,賺錢從一開始就不是創始人的首要任務。在Bill Kilday參加過的會議中,兩位Google創始人幾乎沒有問過錢的事情-既沒問過投資報酬率,也沒問過投資回報周期。

他們只對一件事情感興趣,如何做出真正能夠整理全世界地理資訊的卓越產品

當Google在2004年上市時,Larry Page就在一封題為「Google股東的用戶手冊」的公開信中告誡過買家:「Google不是一家傳統公司,我們也不打算成為傳統公司。」他寫道,「Sergey和我創立谷歌,是因為我們相信我們可以向世界提供一項偉大的服務-隨時就任何主題提供與之相關的訊息。」如今看來,Google地圖提供的地理相關的服務就是其中很重要的一部分。而且時間證明,當年的巨大資源投入,今天實際上在多個維度上,為Google的整體技術發展奠定了他人很難追趕的優勢。

Google地圖的成功背後,首先是兩位創辦人對於未來用戶行為的精準預測,以及他們基於前瞻性預測的宏大戰略目標。在明確的戰略目標的指引下,他們以「高舉高打」的方式,為打造優秀的產品動用巨量的資源,最終成功以巨大的產品優勢贏得了市場。

大多數人都很難具備Google兩位創始人那樣的前瞻視角,大多數公司也很難具備Google那樣雄厚的資金實力和人才積累。但成就Google地圖項目的,並不僅僅是前瞻性和資源-微軟、蘋果等巨頭,也都曾嘗試切入這個市場,但所獲得的成就遠遠不及Google地圖。

在Google地圖這個計畫上,Google所展現出的戰略定力、對產品質量的嚴格要求,以及項目團隊以終為始的工作思路,才是真正對所有人都有借鑒價值的業務哲學,也是我們每個人在下一次技術浪潮到來之前,應當有意識發展的底層能力。

本文授權轉載自人人都是產品經理,作者:趙宇

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