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老牌機器人廠商 iRobot 技術副總裁談:到底是「掃地機器人」還是「自動吸塵器」?

在本次訪問前,我一直沈浸在菲利普·迪克的小說情節中,這位賽博朋克鼻祖留下了思考的課題——機器人到底是什麽?看慣好萊塢科幻電影的大眾很容易對機器人產生一種固化的認識,即它們長得必須像人,或者至少擁有四肢。但這種認識正確麽?

一個典型的機器人必須具備三種核心能力:感知、行動和思考。
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到底是「掃地機器人」?還是「自動吸塵器」?

「一個典型的機器人必須具備三種核心能力:感知、行動和思考。機器人是在現實世界中,為了實現特定目標而感知環境,從而合理行動的物理設備。」 iRobot 技術副總裁 Chris Jones 博士說的這句話,某種程度解開了我的疑惑。

如今我們看到「掃地機器人」已經成為這整個消費品類的名稱並被接受,其實是一個重要的演變,在 iRobot 的第一台掃地機器人問世之初,人們更傾向於將它看成一款自動吸塵器而不是機器人。像 iRobot 這樣的機器人能夠在家中一邊移動,一邊建構並維護家中的實時地圖。有了這樣的空間認知,家庭本身也可以成為一個大的機器人系統。從這個角度而言,這個老牌機器人廠商的自動化設備已然具備這三個核心能力: 感知、行動和思考行動是指行為模式的變化,例如機器人能夠開啟馬達在家庭裏移動。它能對收集到的環境信息進行處理和判斷,即擁有思考的能力。感知則是指機器人用傳感器感知它所處的物理環境的能力。

它創造下的並是一個個獨立的機器人設備,而是一種「機器人思維」,我以為。

創造下的並是一個個獨立的機器人設備,而是一種「機器人思維」。
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現如今,iRobot 設計的產品覆蓋全球六十多個國家,銷量超過 2000 萬台,擁有千餘項專利產權,在國際電工協會雜志(IEEE)發布的「全球電子專利實力排行榜(Electronic Patent Powerhouse)」排列第五。

為求全球普適性,開發符合各國掃除標準的產品

「iRobot 是一家血統非常純正的機器人公司,所以我們會把精力更多地放在家用消費機器人這一方面,而不是把錢投在做吹風機之類的產品上。目前我們在研發方面每年投入超過一億多美金,3 名工程師當中就有 1 個軟件工程師(5 年前同比是 1/8),而能夠區分機器人聰明程度的核心就在軟件上。」Chris Jones 告訴媒體。

而身為一個全球公司,iRobot 要考慮更多的是產品的普適性。比如其 Roomba 掃地機器人要能夠清潔打掃美國特別大面積的房子,還要能滿足日本人對於清潔的高標準、符合德國人對產品質量與耐用性的要求、以及中國覆雜的室內環境。

但在堅持產品全球普適性的同時,它在中國也適時推出過一些產品,比如 Braava Jet 噴水擦地機器人和相關配件,提供了更多的本土化選擇。而觀察到中國消費者的習慣,它還特別提供了可重覆使用的擦地機器人擦布供選擇。

妥善保存數據,用戶自由選擇共享至其他設備

今年年初,曾有傳聞提及 iRobot 在考慮把用戶家庭的數位地圖共享出去,,Chris Jones 對此承諾現在乃至未來 iRobot 絕對不會把用戶的數據銷售給任何第三方。

承諾現在乃至未來 iRobot 絕對不會把用戶的數據銷售給任何第三方。
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「我們從來沒有過這樣的計劃,未來也不會考慮這件事情。另外,iRobot 也非常重視數據安全,在設計整個產品的電路板,包括雲基礎設施以及整個系統的時候,我們都會把用戶的數據安全考慮在內。即使未來消費者想要提升對於智慧家居的體驗,是否分享這些信息給消費者家中其它的智慧設備,這一決定權完全在消費者手中。」

Chris Jones 繼續補充道:「通過分享這些數據給安防公司或者電器商之後,他能夠享受到哪些額外的價值,用戶是永遠是掌握控制權和決定權的,他們可以自己決定是否希望通過分享數據來換取這一部分價值。當他們知道這個額外的價值能夠給他們帶來更安全、更便利、更舒適的家居環境的時候,他們可能就會同意,這個時候我們才會去分享這些數據。」

拒絕寵壞消費者,iRobot將以中高價保持領導地位

不過,在讓消費者放心的同時,這家公司也有可能讓一些被小米型公司寵壞的消費者「失望」,因為它在未來的戰略上依然不會遷就低端消費市場,重心會繼續放在中高端市場。「我們不希望在低價位裏競爭,而希望在 3000 元以及 3000 元以上的價格段保持領導定位。」

而隨著 iRobot 對中國市場的更進一步接觸,它對於電商的理解能力也在加深,靠傳統線下門店銷售的方式已經無法支撐這個龐大市場的用戶購買體驗和場景,因此它陸續和天貓和京東達成了入駐合作關系。

(以下為採訪實錄,在不改變原意的情況下,為保證閱讀體驗略有刪減)

iRobot 技術副總裁 Chris Jones
動點科技

動點科技:我們都知道 iRobot 早先有安防的技術背景,2016 年 這個業務整體拆分後是否會削弱 iRobot 一些創新的動力?

Chris Jones:現在的 iRobot 是完全專註於家用消費類機器人的研發,安防業務已經剝離。掃地機器人其實是個體系,這套系統是由硬體和軟體兩個部分構成的,二者完美結合才能讓機器人非常有效地工作。在過去 28 年的歷史當中,我們已經積累了硬件部分非常充分的經驗,比如我們曾經做過太空探索的機器人、排雷機器人、商用清潔機器人等。如今,我們在軟件方面更加關註。五年前,每 8 位 iRobot 的工程師中才有一名軟體工程師,現在,每 3 名中就有一位是軟體工程師。區分掃地機器人聰明與否的核心就在軟件,所以軟體可以給我們產品帶來更多的附加值。

動點科技:現在中國的家用電器行業有一個很明顯的戰略就是智能互聯,特別是在當下智能音箱作為終端控制的趨勢下,iRobot 目前在中國是否有跟一些大的廠商的合作的計劃,進展如何?

Chris Jones:在美國,iRobot 已經與亞馬遜的 Alexa,還有跟Google Assistant 都有相關的合作,這兩家都是美國最領先的智慧語音公司。今年 4 月, iRobot 也將類似的中文語音控制功能帶給了中國的消費者。借助天貓精靈語音控制功能,中國用戶可以通過簡單的語音指令來啟動、停止和暫停 Roomba 掃地機器人的清潔工作,以及定位它的位置。 包括天貓、京東、還有其他的線下客戶,任何能夠優化消費者使用體驗的嘗試,iRobot 都願意和重要的平台進行合作。我們最近剛剛推出為天貓定制的一款中國區專供的掃地機器人產品 Roomba970,可以通過天貓精靈進行語音控制,有非常高的性價比和優秀的表現.

互聯家居生態系統中需要很多品牌來扮演不同的角色。iRobot 的掃地機器人是一個移動的機器人,它在清潔的過程中,可以接觸到我們屋子裏的每一存空間。這帶給我們非常獨特的優勢,讓我們可以更好地了解家庭的物理空間,了解屋裏面的陳設、布局,不同房間的分布。這些空間信息的收集是別的設備很難做到的。當它知道屋子裏面的布局以及戶型,就能夠更加高效地實現空調的制冷和制熱。它也可以和我們的安防系統聯接在一起,這樣我們就可以知道在特定的時間,家裏的某個特定地點正在發生什麽事情。這些燈光系統、聲音系統、空調系統,首先都是要基於一台機器人對於空間的理解,所以我們認為 iRobot 在智慧家庭生態系統中扮演著重要的角色

動點科技:在中國專利註冊這一塊,iRobot 最近一年是否有新的進展?

Chris Jones:iRobot 確實在中國專利申請上開始發力,過去的五年,我們在中國一共拿到了超過五十項的專利,僅 2018 年就獲批了二十五項專利,未來在中國會繼續申請更多專利。

我們認為 iRobot 在智慧家庭生態系統中扮演著重要的角色。
動點科技

動點科技:計算機視覺處理對於 iRobot 的創新意味什麽?

Chris Jones:我們目前有嵌入式的視覺運算處理技術。計算機視覺裏面有一個圖像傳感器,這個圖象傳感器能夠像人眼一樣讀取到非常具有細節的圖象,讓我們的掃地機器人能夠更加智能地識別周圍環境。

通過這樣的領先技術,我們的掃地機器人產品可以實現非常智能的路徑規劃,甚至在燈光非常昏暗的狀況下,攝影機也能夠正常的工作。即使有的時候可能這個攝影機不小心被什麽東西覆蓋了一段時間,它也能夠憑借它的智能繼續完成路徑規劃,很好地去完成它的清潔任務。所以計算機視覺到目前為止已經是非常的先進了。接下來我們的創新會更加集中在深度學習這一塊,我覺得在幾年之後大家就可以看到在深度學習方面取得的一些突破。

動點科技:為什麽不用激光雷達?

Chris Jones:我們會繼續在機器視覺方面做很大的投入,未來我們也將會把深度學習的功能整合到掃地機器人裏面,讓我們的掃地機器人能夠更好的了解周圍的環境。這些都是激光雷達沒有辦法去實現的,因為激光雷達獲取的畫面非常單一,而且是片面不具備細節的,所以我們並沒有嘗試激光雷達

目前在我們現有的 Roomba 900 系列產品裏面,就能夠看到這樣一個強大的功能。比如當 Roomba 900 系列產品正在執行一項清潔任務時,中途你把它拿起來,給它放到另外一個位置上面,它也能夠很快地通過機器視覺識別到它目前被丟在屋子裏面的哪一個地點;也能夠很快地知道剛剛它做清潔任務的時候有哪一些是還沒有做完的,再馬上回歸到它的清潔任務裏面。激光雷達的產品就沒有辦法做到這麽智能, 因為激光雷達它參考的是一個切面,而不是一個立體的信息

動點科技:戴森在英國總部成立了一個無人汽車的秘密實驗室。iRobot 在機器人的產品形態上有哪些正在研究的事情?或者在實驗室已經開始秘密計劃的一些東西?

Chris Jones:既然是秘密計劃,那肯定是不能透露的,但是我想強調一點,iRobot 還是會把重心放在消費類家用機器人上面,我們所有的技術創新,都是希望在家用消費類機器人這方面給用戶帶來更好的體驗,更多的附加值。我們目前不會考慮其他的行業,因為我們認為消費機器人和家居機器人這一塊的潛力還是非常大的。下一步我們會考慮怎樣利用我們通過掃地機器人獲得的數據,為消費者帶來附加值,讓他們能夠把這些數據應用到自己家裏其他的智能終端上面,實現一個智能的智慧家庭生態系統

動點科技:之前 iRobot 開放了一個編程功能給小朋友體驗,這是一個營銷的企劃還是說這個功能會一直有?

Kelly Zhang(iRobot 中國區業務的負責人):這是 iRobot STEM 項目的一部分。iRobot 對 STEM 教育一直很重視,在美國麻省的貝德福德 (Bedford) 總部,我們每周都會開放,讓學生來參觀 iRobot 歷史長廊。iRobot 歷史長廊展覽了很多公司從成立到現在各種各樣的產品,背後有很多故事。我們在美國也有價格親民,可編程的 Create 教育機器人,可以讓學生感受編程的樂趣。 美國著名的國家機器人周活動(National Robotics Week),就由 iRobot 於 2010 年聯合美國國會倡議發起,旨在激發青少年學習機器人知識的興趣。

2016 年,iRobot 正式進入中國市場,在市場開拓的同時,我們也積極與中國高校保持緊密聯系。今年 5 月,我們還為上海交通大學電子信息與電氣工程學院舉辦的‘第三屆新生杯科技創新大賽’讚助了一批具有開放編程接口的 Roomba 掃地機器人。世界上永遠會需要更多的工程師、更多的科學家,只有這些人才能夠幫助機器人行業更好、更成熟的發展

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本文授權自《動點科技》,作者:宇廷