創業新聞

宏碁孵出的新美國小雞 TripPlus!從實際需求裡發現創業機會的林志祥

時常出差的商務客,一年有大半時間都在飛機航班、機場或飯店中度過;加上油價上漲,廉價航空盛行,航空公司競爭越來越激烈,有時可能要飛行超過 10 小時以上的機位越來越小,對這些商務客來說,航空公司與飯店為忠誠度而推出的常客計畫,幾乎就是他們賴以爭取在每趟公務行程中可以舒適一些的保障。

為了爭取這些常客的消費餘額,越來越多銀行與這些常客計畫合作,推出相關的信用卡產品來吸引這些商務客。各種信用卡點數、飛行哩程、飯店住客積分計畫與兌換表格令人眼花繚亂,加以不同的航空公司的商務艙、頭等艙服務產品設計差異越來越大,飯店高級會員能夠取得的住宿權利與環境也隨不同區域、時間帶、合作關係等因素而有不少差異,這些積分、哩程或點數累積與使用方法、如何選擇合適的信用卡、航空公司哩程計畫與飯店常客計畫,變成一種需要研究的「知識」與「經驗」,也開始具有商機。曾在宏碁工作、也常需商務出差的開發主管林志祥嗅準這波需求,與朋友創立了 TripPlus 來對準相關服務。

「TriPplus 其實不是我的第一個創業項目!」正在 500 Startup 參加創業加速課程,大部分新創圈朋友都稱呼他英文名字 Ryan 的林志祥,大學與研究所分別在台科大與清華大學就讀,當時的畢業成績可說以目前當紅用語「學霸」來形容也不為過。早在 2004 年就以國防役加入宏碁軟體團隊的他,在服役期間表現突出,參加第一個產品團隊做出視訊會議軟體讓宏碁的長官非常滿意,不到兩年就拔擢為小主管,開始帶領產品價值實驗室的軟體開發團隊,為宏碁的電腦產品線提供火力。

宏碁出貨的每一台電腦,無論是桌上型或是筆記型電腦,都需要有好理由說服消費者為什麼要買,林志祥那時的開發工作,多半都是這樣的軟體創新專案,「這些專案不見得需要賺錢,卻是宏碁要彰顯他們具有創新與軟體開發的技術能力!」

iPad 走向更大螢幕、智慧型手機螢幕大到接近 6 吋也彷彿才是這兩三年的事。我們每天在螢幕上頭滑滑滑已經在生活裡習以為常,但事實上,觸控螢幕全面走進全球多數人的日常,不過也只是近 10 年的事而已。細數台灣品牌、製造、代工業界,有無數人努力為我們現今的習以為常的每個細節付出了自己的青春;當時在宏碁帶領軟體團隊研究觸控螢幕,協同 INTEL 研發專家們,在 Windows 系統上打造該品牌第一台雙螢幕筆電 ICONIA 的林志祥,絕對也功不可沒。

翻攝自 Amazon 德國

「那時候市場有一個猜測,PC的下一個發展可能是觸控螢幕」林志祥開始解釋那個決定切進研究開發觸控螢幕相關服務的時代背景,無論是一體成形電腦(All in One Computer)、筆記型電腦(Laptop)與平版電腦(Tablet),「畢竟那個年代的 Windows 系統,與其上的軟體,都不是針對觸控的情境來做設計,因此多數的討論與研究,都在做觸控螢幕效能的最佳化、甚至重新設計觸控介面互動與效果。」

林志祥細數當初為了實現現今日常的觸控功能所做的努力,從底層控制觸控螢幕的韌體、驅動程式、軟體觸控介面要呼叫作業系統層,達成觸控動作互動效果的反應。「畢竟當初的 Windows 主要不是為了觸控控制而設計」林志祥強調「因此在作業系統對觸控所可以觸發的底層機制設計沒有任何支援,所以需要大量的開發工作才能讓一個觸控螢幕可以在電腦上正常運作!」在 2017 年的今天,iOS 與 Android 行動作業系統大行其道,多數年輕讀者可能已經很難想像 10 年前蘋果才剛推出 iPhone 的當下,主流作業系統對觸控介面有多不友善。

縱然最後雙螢幕筆電 ICONIA 並沒有讓市場買單,推出不久就銷聲匿跡,這個觸控螢幕整合開發專案卻讓許多大廠合作夥伴看到宏碁的開發實力,林志祥觀察,許多國外的大廠認為台灣的這些系統廠不具備軟體研發技術能力,可以承載許多相關的軟體需求。「從這個專案開始,這些廠商才開始相信系統廠具有軟體開發的技術能力,逐漸願意跟台灣這些公司合作更多製造項目。」

成功帶領宏碁完成觸控螢幕手勢與軟體架構開發的相關項目,讓宏碁非常惜才,「我很確定宏碁與長官們都是很照顧我的,從進宏碁開始,我可以感受到他們對於培育我的用心。」林志祥回想,所以當 2012 年,宏碁決定和美國知名設計顧問公司 IDEO 合作,成立「宏碁IDEO設計研發中心(Acer-IDEO Joint Design Studio)」時,決議派遣 Ryan 和另一名同事一起常駐加州 Polo Alto,密切與 IDEO 合作,導入設計思維到宏碁組織中時,林志祥毅然決定接受這個需要重新調整職場角色的挑戰。

這個外派開啟了林志祥的視野,「對於台灣長大的我們來說,到美國工作融入環境都不是件容易的事!」他感觸很深的說「我們有很根深蒂固的華人文化,這就讓我們不容易跨越文化障礙。」林志祥觀察,在美國多元種族與文化環境裡面適應較佳的華人,除了是第二代之外,許多都是在年紀尚幼時就已經因各種因素移居至美國,「文化差異還是多數人在這個市場(無論是工作和創業)生存一個不小的挑戰!」他強調。

在韌體、驅動程式、作業系統、乃至於其上的操作軟體都累積了豐厚的開發資歷,加上這樣的外派經驗,醞釀了林志祥決心創業的勇氣。「這個年紀出來創業的風險比年輕就出來做大太多了!」他開始舉例:「多數這個年紀的朋友和夥伴可能已經成家,也早有孩子,你要大家放下安定的就業環境與安全的收入保障,和你出來一起闖一個未知、風險可能極高的創業其實是一件很困難的事。」林邊看著受訪時,同樣在 500 Startup 參加課程其他團隊成員的稚嫩臉龐笑著說「不像這些年輕人可以就這麼出來幹一番大事業!」

Ryan 剛出來創業的早期項目,主要是一個可以在行動裝置間對話框中隨意如漫畫般塗鴉的通訊軟體 Pichat,「我們覺得這樣的項目很好玩,你看這樣的對話方式多有趣!」林志祥和他的創業夥伴們很開心地對《數位時代》邊說邊展示 Pichat 的使用介面「可惜這樣的產品並沒有太多人用!」團隊成員之一,同為台灣人的 Ocean 說。

「我們差一點就決定要放棄創業這條路了!」Ryan 語出驚人的說,「在那時候,我注意到 PTT 有一個新的看板 Point 點數板,上面有很多人在討論飛行常客、飯店住客積分計畫等等」林志祥注意到這個看板從通常在討論飛行、飛機、機場等相關話題的 Aviation 航空板連署獨立後,有不少同是商務常客的網友,十分願意在上面分享相關資訊與教學。「因為我自己也曾是重度的商務旅客,所以看到這樣的討論非常有同感!」

不同航空公司所推出的飛行哩程計畫、信用卡點數與飯店積分之間合縱連橫,有許多不同的合作方案與優惠,相關的兌換機制通常藏在密密麻麻的外文網站小字間,對一般不具備飛行常識的民眾而言,研究、比較這些數字看來是個苦差事。林志祥與他的團隊就寫了一個很簡單的小工具 Best Award,讓大家可以輕鬆查詢不同航空公司兌換不同飛行路線所需要的哩程數。「沒想到把 Best Award 介紹給網友,有這麼多人用!」林的夥伴 Davis 說。這開啟了這個團隊的新想法,決定做一個新的服務 TripPlus。

除了兌換機票所需要的哩程數查詢,TripPlus 還和 Priceline 合作提供機票查詢服務,與多數機票網站不同的是,在 TripPlus 上查詢機票的同時,會直接列出訂位的艙等、在不同航空哩程計畫間可以累積的哩程數與回饋價值。「很多人不知道可能只是幾百塊或幾千塊間的票價差,卻可以最大化你的累積哩程數或讓你可以享有改票、改簽甚至退票費用巨大差別的服務!」林志祥說。

從點數板經驗開始,TripPlus 也開始經營內容,「這些內容主要針對美國華人市場!」林志祥發現,許多美國華人因為不會或懶得查這些埋在許多條款與規則小字間的英文網站,平白喪失了許多權益。所以他們以中文為主,開始撰寫針對美國與加拿大市場信用卡點數、航空哩程與飯店忠誠度積分計畫的教學或分享內容。另外,也運用自己原有的程式專長,透過掃描訂票系統每日推出「機票好康快報」。並在 Facebook 上經營一個黏性極高的忠誠度計畫討論社團「北美華人哩程交流討論」。

「這是個利基市場!」林志祥說「我們也藉著這個 Pivot 進了一直很想要進入的 500 Startup,讓自己成長了許多!」他在今年的生日感言寫下自己對 TripPlus 的期許:「這一路走來實在是覺得自己真的蠻不適合創業的,不喜歡討好別人、不喜歡社交、不喜歡作秀、太工程師性格的個性,讓我們吃了不少虧,走得很牛步,過程中一度很想模仿別人做事的方式,不過最終還是決定做自己,也因為堅持做自己,反而得到了很多新朋友的支持,這些支持讓我可以走到現在,也讓我領悟到了很多的事情,希望我們可以走得很遠,幫助到更多的人,莫忘初衷利人利己。」

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本文授權自《數位時代》,作者:James Huang

James Huang
數位時代技術主編

《數位時代》創新長兼技術主編、酷玩意頻道負責人。讀過點書、創過點業,目前在數位時代打雜,有時也替創業小聚上工,寫點碼、寫點文證明自己還活著。

最近偏好旅行文學和飲食書寫,也歡迎各界拍打餵食中外鹹甜好味、科技酷玩意與黑咖啡。